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不讓姐妹孤單老去,倫敦50+獨身女子社區New Ground

不讓姐妹孤單老去,倫敦50+獨身女子社區New Ground

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沒有血緣的女人,卻比家人更像家人。
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編譯/陳莞欣 資料與圖片來源/owch.org.uk

年輕時單身的好友之間,或許曾有過這樣的約定:「等我們老了,要住進同一棟社區,當彼此的好鄰居、互相照顧。」這個夢想,該如何實現?英國第一個熟齡單身女性的共居社區New Ground,為我們勾勒出具體的想像。

位於倫敦巴內特的New Ground,是一個26人的社區。其中2/3的公寓是私人物業,1/3則是只租不售。每個住戶的公寓都有獨立的門廊和花園,內部是因應熟齡生活而設計的無障礙設施,例如拓寬的走道、電梯、可攜式插座等。

New Ground的願景,是成為一個平等、民主,共同對抗寂寞的社區。住戶有醫師、護士、演員、老師等各種不同的職業,也有來自伊朗的難民。這群女性的年齡在50到87歲之間,都是因為離婚、喪偶、未婚等因素,目前正處於單身狀態。

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↑New Ground社區外觀和居民。

我們不是嬉皮,也不是討厭男人。我們住在一起,是因為女人總是被留下來的那一個。」一位住戶如此形容自己住進New Ground的契機。

1990年,New Ground的發起人Maria Brenton在威爾斯大學研究社會政策。她發現女人比男人更容易遇到老後貧困、孤立無援的問題。她們通常因為育兒、照顧家庭等因素,較早離開職場,且女人比男性長壽,社會氛圍又使她們不易在晚年找到伴侶。在英國,75歲以上的人口有超過半數獨居,2/5認為電視是他們唯一的朋友。寂寞增加了失智、憂鬱、心臟病的風險。

在一次研究參訪的過程中,Brenton觀察到荷蘭的共居模式。1998年,她在工作坊中發表了這個發想,「6個女性聽完之後,立刻興奮地跑到酒吧討論實現的可能。」

New Ground的共同創辦人Shirley Meredeen 就是其中一人。當年她60幾歲,剛從學校退休。離婚、2個兒子都已長大成人。生性活潑的她說,如果我2天沒有跟任何人交談,就會覺得寂寞。我會打給朋友,但問題是隨著年齡增長,朋友都走了,我的電話簿愈來愈薄。

這群充滿行動力的女性很快展開行動,但過程困難重重。地方政府希望閒置住宅能讓年輕人優先入住,或者要她們往偏遠的市郊尋找共居地點。18年間,參與共居計畫的成員來來去去。最後,在數個非營利組織的資金贊助下,New Ground社區終於在2016年底落成啟用,由Maria Brenton等人成立的非營利組織OWCH Barnet Ltd.(Older Women’s Co-Housing)。

除了規定只有50歲以上的單身女性可以申請入住以外,New Ground還有一項有趣的規定:住戶可以交男朋友,男方在社區居住的時間最長為6個禮拜。如果在那之後2人決定共同生活,就必須搬出社區。

建立共居規則,在群居生活中保有個人空間

對New Ground的成員來說,共居生活的意義,在於當彼此的好鄰居,但又尊重彼此的隱私。

社區的公共空間包括共用的廚房、花園、供訪客留宿的客房。住戶們還一起養了2隻狗和數隻貓。這些共用的空間創造了一種輕快的社交氛圍,而住戶可以自行決定自家的設計,例如要擺放哪些家具、牆壁要漆成什麼顏色。例如Meredeen自己就決定多花點錢,買了一個走入式的大浴缸。

在管理部分,社區有值日生制度,大家輪流清掃、煮飯,每週共餐幾次,也開會討論如何營運社區。另外,依照各住戶的專長和社區的需求,New Ground還有許多「任務小組」。例如,曾任服裝設計的住戶Anna,就加入了「家具建議小組」。

Meredeen說,由成員負責管理、打掃社區,是她們維持獨立、尊嚴的方式,也因此和他人產生連結。當你需要幫助時,社區的成員就是你的支援網絡。

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↑New Ground的居民們歡慶新居落成,貼心為了居民們的身體健康準備無麩質蛋糕。

姐妹,是晚年沒有血緣的家人

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住戶Anna形容,住進New Ground是她這輩子最具革命性的一件事:「我照顧母親很長的一段時間,她過得很開心,但隨著健康狀況衰退,變得愈來愈無法行動自如。我開始想,我不想像她一樣老去。」

在New Ground,未來如果有人發生失能、需要照顧的情狀,社區裡的其他住戶會和她的家人、社會局的人員合作,讓她得到應有的幫助。例如,當有人生病時,至少連續一週內,天天會有人幫她送餐、照顧她。若需要全天候照顧者不只一人,也可2、3個人一起分擔長照的費用。

 單身的女性晚年並不可憐,住進安養機構也不該是獨居者唯一的選項。New Ground的出現,讓我們看見熟齡共居的另一種可能,以及沒有血緣卻依然緊密的女性情誼。

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